The subsidies a…

The subsidies and protections that New Zealand governments once doled out so generously to both agricultural and manufacturing interests had consequences. The economic way of thinking enables one to discern these consequences more clearly and to predict the consequences of alternative policies. Doing so will often clarify the origin of the subsidies and protections, at least for anyone who believes that democratic legislators pay attention to the interests that are paying attention to them.

From Paul Heyne’s Are Economists Basically Immoral.

Fantastic phrasing of the issue of rent seeking. I think skeptics like to think the public choice theorists are cynical for assuming that political actors act in their self interest; this quote turns that view on its head.

La France et Apple

Les réserves financières

de la France: 30 milliards de dollars
de la Russie: 400 milliards de dollars
d’Apple: 159 milliards de dollars.

J’ai enseigné pendant vingt-cinq ans au beau milieu de Silicon Valley. J’y ai gardé des copains, bien sur. De plus, j’habite à Santa Cruz, Silicon Valley-Plage pour ainsi dire.

Il y a de plus en plus de jeune Français bien diplômés à Silicon Valley. Je n’en n’ai pas fait le rescencement. J’en entend parler et je les reconcontre par hasard. Il me semble qu’
on pense beaucoup de bien d’eux ici, de leur niveau de compétence, de leurs habitudes de travail.

On est bien obligé de se demander pourquoi ils ne sont pas en France ou la charcuterie est très supérieure et les vacances beaucoup plus longues qu’aux Etats-Unis.

Vu d’ici, on dirait que c’est la débandade de la formidable et radieuse colonie de vacances que se sont octroée les Français vers 1970. Je suis ce que je peux depuis ici de l’actualité politique française. J’ai l’impression qu on n’aborde jamais le grand problème de fond: l’état nounou n’est pas viable. On ne discute que telle ou telle reformette, telle ou telle diminution des telle out telle prestation sociale.

Le président de la grande banque d’investissement Lazare frères présentait l’autre jour son livre sur les réformes à l’émission que j’estime assez, “On n’est pas couché.” Une de premières choses qu’il dit c’ est qu’il est  “de gauche”. Qu’est-ce que cela veut dire?

On se croirait en 1946, comme si personne n’avait rien appris en soixante-huit ans. Misère!

Le capitalisme marche très bien quand on le laisse. C’est une vraie machine à fabriquer des emplois. Quand on l’empêche de faire son boulot, les gens fuient, à commencer par les meilleurs, comme on pourrait s’y attendre si on s’autorisait à y penser.

Fighting Obama!

We discovered something important a few days ago about the federal Bureau of Land Management. (Many Americans also discovered the existence of the Bureau of Land Management on the same occasion.) Anyway, the BLM, as it is fondly known in the American West, has snipers in its ranks. For some of our overseas friends: a sniper is a specially trained rifleman or woman with a super-powerful weapon who can kill someone at long distance, often with a single shot. The discovery took place on the occasion of a confrontation about a few hundred cattle between the BLM and the cattle’s owners.

That A.. H… Putin had better not try anything illegal or immoral to American cows. The dictator of Russia is now reconsidering his aggressiveness. The Obama administration wins another one!

Courting Campaign Money

The Supreme Court has overruled 5 to 4 the previous limit on total campaign contributions in the US. In the McCutcheon v. Federal Election Commission case, The Court eliminated the limits on the total campaign contributions an individual could make to candidates and committees per election. Previously, in the Citizens United case, the Court struck down the limits on campaign funding and electioneering by corporations, labor unions, and nonprofit organizations.

Critics of these rulings say that they transform our democracy into a plutocracy, the rule by the rich, but the United States has always been a plutocracy, and the voters have used democracy to keep the system plutocratic. Wealthy donors could already finance Super PACs – political action committees. The amount of money spent in US elections had been escalating each election for decades.

American political culture has had a mixture of two ideals. The first is democracy, the rule by the people as equals rather than by a king or an aristocracy. The second ideal is liberty, especially freedom of speech. When the rich can influence candidates and elections by spending huge amounts of money, the ideal of liberty clashes with the egalitarian ideal of democracy.

Political speech is the most important of all, and the speech that most needs to be free of restrictions. Just as the government should not limit how many times one may give a speech, or how many editorials one may write on a topic, the government should not limit how much one spends to propagate speech.

Proposals to have the government finance campaigns also clash with free speech, if private financing is again limited. Governmental funding entrenches the established parties, and it forces the taxpayers to finance political ads which they may well detest.

Unfortunately, along with democracy and liberty there has been a third political idea in the USA. Economists call it “rent seeking.” In classical political economy, “rent” meant the yield of land. The classical economists knew that landowners receive rent in exchange for nothing, since the title holders did not create the land. They broadened the term to “economic rent,” which means any gains beyond what is needed to put resources to their most productive use.

Then economists in the branch called “public choice,,” which applies economics to voting and politics, recognized that the subsidies and privileges that special interests receive from government are economic rent, since it is loot taken from the public in exchange for less than nothing. Hence, when special interests seek favors from government, they are rent seekers.

The modern use of “rent” has become so far removed from its landed origin, and the land factor so much subsumed under capital, that economists no longer appreciate that the biggest rent seekers are the landed interests who obtain the implicit subsidy as the land rent generated by public goods paid for by taxes on labor.

Because superficial appearances trump the understanding of implicit reality, the reflexive reaction to the corruption of rent seeking is to limit campaign money. That then clashes with free speech. But the reason there is a clash between free speech and democracy is that we have inherited an antiquated 19th-century model of voting that is no longer appropriate to the 21st century world of mass democracy combined with great state power.

Public-choice economists such as Mancur Olson have recognized that the way to limit the rent seeking disease of democracy is to vote in small groups rather than in large groups. In a large country, the small groups should federate rather than become a large single group.

The demand for campaign money dissolves when people vote in tiny local districts. The district councils send representatives to a higher-level (or broader-level) council. With such a bottom-up small-group voting system, we would have much fewer political ads in the mass media.

The mass-democracy model has been grafted world-wide, and it has not brought social peace, as we have witnessed in place such as Egypt and Ukraine. But one day, mass democracy will be regarded as a relic like we today regard the former power of monarchs and aristocrats.

(Note: this article is also at http://www.progress.org)

Princeton Concludes What Kind of Government America Really Has, and It’s Not a Democracy

Princeton Concludes What Kind of Government America Really Has, and It’s Not a Democracy

A new scientific study from Princeton researchers… found that in fact, America is basically an oligarchy.

“Princeton” concludes?! “A new scientific study…”?! This is some sloppy journalism that you should immediately ignore. But it gets worse…

“Perhaps economic elites and interest group leaders enjoy greater policy expertise than the average citizen does,” Gilens and Page write. “Perhaps they know better which policies will benefit everyone, and perhaps they seek the common good, rather than selfish ends, when deciding which policies to support.

“But we tend to doubt it.”

That’s the close of the article; these “scientists” are about as unsophisticated as the journalist reporting it. They repeat the same old adages about inequality that don’t really mean much: The rich are getting richer, the poor are getting less richer, and (we wrongly assume) membership in these groups is stable over time. Their conclusion is basically “rich, powerful interests promote their own interests… if only the middle class was in charge to promote the public good instead of their own interests!”

And yet, I think there’s something worth reading here. I think the conclusion that the U.S. is an oligarchy is roughly correct. The importance of politically connected individuals and lobbying groups affects wealth creation and distribution. This is an example of where the Left and Right should agree with libertarians: centralization of political power is leading to wasteful rent seeking that weakens the economy (Right/libertarian) and the outcome is that politically powerful groups are given an unfair advantage (Left/libertarian).

We know that Democrats are libertarian on social issues (and this is one of them!) and Republicans are libertarian on economic issues (ditto), but we hit a snag. Each group tends to see the faults of the other party’s pet projects and miss the root causes. Republicans see Democrats centralizing power and weakening property rights and step in to save the victim: businesses. The result is pro-business policy recommendations that also centralize power. The Democrats see this and step in to save the victim: the little guy (poor people and consumers). The result is centralization of power that creates rent seeking opportunities for big business!

Встреча в Женеве по украинскому вопросу

Друзья,  думаю что для вас не секрет, что вчера состоялась многосторонняя встреча между представителями Украины, России, ООН и кого-то еще в Женеве. По итогам встречи были приняты некоторые договоренности. В частности, стороны пришли к соглашению, что украинский кризис должны решать сами украинцы своими силами без помощи России и Запада. И дураку понятно, что сейчас идет противостояние между Россией и Западом через Украину, у кого яйца крепче (BALLS, not EGGS!). Противоположные взгляды на кризис пока что не дают нам придти к компромиссу. Во многом этому способствует и информационная война в СМИ, которая сталкивает лбами братские народы на потеху сетевых троллей и всяких маргинальных элементов общества.

В ближайшее время Украина должна наладить многонациональный диалог между регионами страны и разработать новый план конституции, который дал бы расширенные полномочия автономиям, утвердил статус русского языка. Неспокойный юго-восток Украины, который длительное время был территорией России, и лишь в 19-каких-то годах стал частью Украины нужно успокаивать не силой, а через диалог.

Я уверен, что только через диалог можно добиться прогрессивных результатов.

Around the Web

  1. The Globalization of Apartheid from anthropologist Keith Hart. I have a critique (as well as lots of praise) in process.
  2. Kapital for the Twenty-First Century: A review of Thomas Piketty’s new book by James K Galbraith.
  3. The Many Problems with “Equal Pay”: Legal scholar Richard Epstein brings his usually clarity to the table
  4. Taxes Are Much Higher Than You Think: A great op-ed from Nobel Prize winner Edward Prescott and UCLA economist Lee Ohanian in the Wall Street Journal
  5. An open letter to President Obama from a prominent center-Left economist (and Democratic Party member): Give Us Back Our Statistical Data
  6. Scratching the Surface: Some proposals for campaign finance reform from a law professor guest blogging at the Volokh Conspiracy

 

Are GMOs Bad For Me?

I am vaguely perceiving that there is a battle brewing someplace about labeling food containing genetically modified organisms (GMOs). It happened in California before. The initiative lost by referendum.

Of course, I am almost always in favor of more information for the public (even when it’s likely to be used for mischief). However, I can’t avoid wondering why sellers of food products don’t just do it on their own to gain a marketing advantage over their competitors. Not getting an answer to this question, I am wondering whether this is not just another case of a minority using the power of the state to impose its views (by force) on the indifferent majority. Keep in mind that this is what the word “law” means: If you break it, you expose yourself to official violence.

I honestly don’t know what’s wrong with GMOs. I only know that they (one?) allowed for a reduced use of pesticides. This has to be a good thing because exposure to large amounts of pesticides is bad for the health of producers and handlers. (I doubt today’s pesticides cause much harm to consumers but I always wash fruits and salad components.) I invited a local libertarian who addressed the topic on Facebook to write an essay for this blog explaining the answer. That was only a couple of days ago. He has not responded. I repeat the invite, to anyone.

What am I supposed to do, I, simple citizen and consumer not especially well equipped to ascertain if GMOs are a threat or not to my beloved? As I keep telling you, fortunately, I don’t necessarily have to go to graduate school yet three or four more years to get an idea. Instead, I look at the proponents I know.

In my area, the people who fight GMOs are mostly (but not only) foofoo heads who overlap a great deal, I think, with those who cancel erotically promising dates on the basis of astrology. They are largely the same people who advocate policy which, taken together, would take us back to what Karl Marx called, “the idiocy of village life,” with a life expectancy hovering around thirty five and a 30% infant mortality They, themselves, wouldn’t survive there more five weeks or less, by the way, because they are too coddled, too self-indulgent, and not alert enough. The wolves about which they keep crying now and here really lived then on the outskirts of such villages. They would gobble up anti-GMOist for a snack.

All the same, I keep an open mind. Anyone who wants to post a comment on GMOs can be sure it will not be censored or modified in any way. I will also consider with great interest any essay on this topic for this blog. Anyone can also send me reading assignments. I will post them but I will not read them unless the sender explains clearly why I should, beginning with the source. (See the standards I apply here)

Привет из Империи Зла

Прошло несколько месяцов с начала конфликта на Украине, и русский народ потихоньку учится жить в новом изменившемся и продолжающем изменяться мире. Неопределенная геополитическая ситуация и санкции США уже начинают сказываться на жизни простых граждан. Потихоньку растут цены, государства продолжают обмениваться мелкими вредительствами, запрещая продажу тех или иных товаров, которые якобы “не соответствуют законодательству”. В основном это касается продуктов питания из Украины, и частично из Польши (там действительно какие-то проблемы с бактериологической безопасностью продуктов). В остальном же для рядовых граждан мало что изменилось. Не считая спада в экономике, рост которой к концу 2014 года прогнозируется всего лишь на уровне 0,4% и уменьшения кредитных операций (люди сами боятся брать кредиты, потому что не знают, что будет в мире через месяц), наблюдается отток зарубежного капитала из наших банков. Основные усилия банковской системы России направлены на поддержание рубля, который значительно потерял в стоимости в связи с последними событиями (около 10%, если не ошибаюсь). Рост мировых цен на нефть, неясная ситуация с украинским долгом по российскому природному газу а также внесение в санкционные списки США нескольких важных предпринимателей из России подорвали основу рубля, но в целом ситуация стабильная, хоть и с негативным прогнозом. В городах “империи зла” все спокойно, люди живут как жили и занимаются своими обычными делами: работают, отдыхают, посещают концерты и мероприятия, выставки, общаются в skype. В наши края постепенно приходит весна. В этом году она задерживается. Уже середина апреля, а у нас все еще достаточно холодно. Хотя возможно это компенсируется теплой зимой, которая была в этом году. Довольно много говорят о политике. В основном простые люди сходятся на мысли, что западная пропаганда очень сильно демонизирует образ президента России, и как следствие – в умах простых американцев, европейцев и азиатов распространяется неверное представление о “злых русских”. Хочется вспомнить одну русскую поговорку “не суди человека по его одежде, а суди по его поступкам” (i don’t know how your google translators will translate this, so i provide my own translation: “don’t judge someone’s clothes – judge his deeds”). Далеко не все русские являются империалистами, коварными захватчиками, которые спят и видят, как бы отхватить от Украины очередной кусок. Подавляющее большинство – такие же люди как и вы, запутавшиеся в войне пропаганды и желающие, чтобы вся эта ситуация с Украиной поскорее разрешилась. Берегите себя!

Unequal Pay: For Women Only – Part Two (There really is a Part One.)

Editor’s note: this old essay by Dr Delacroix might be worth reading in tandem with this article. It’s titled “Sasquatch and Liberal Academe.”

I agreed in Part One of this essay that there may be a small average pay difference of five percentage points between employed American women and men. It’s possible that even after you take into account all the facts mentioned before, lower education, less seniority, lesser presence in well paid industries, women, on the average, earn 95 cents on men’s one dollar. (That’s also on the average.) I agreed that this may be evidence of discrimination against women in the work place. But is it the obvious explanation? Is it the only explanation? Is it even credible at all?

There is a reason this is an essay for women only. I want to help you evoke forbidden topics, topics never or rarely approached in the social sciences or in the newspapers. It’s time to muster everything you know about your sisters, ladies; we are going into taboo territory!

I am not a woman myself but I have had occasion in my 30-year teaching career to observe hundreds of women. I have also observed women in various workplaces in two countries. What follows is not (NOT) supported by any study.* It’s a thinking exercise about what I suspect you know. See if it jibes.

Female students obtain better grades than male students in college. However, they don’t get to good grades the same way. Males take more risks, on the average. In my observation, for example, they are many times more likely to wing it than their female fellow students. In general (on the average), males are more forceful, much more likely than women to demand their due (even when nothing is due to them at all).

If you don’t ask for a raise, often, you don’t get one. If you are timid about organizing, you will earn less than those who are well represented by unions. Is it possible that women, on the average…. (Finish the sentence) and that this would account for the remaining possible five percentage pay differential between women workers and their male counterparts. Is it possible?

I have personally seen a few cases of discrimination against women workers. They consisted in creating work conditions that would make it difficult for the targeted employee to produce a work performance that would make raises likely. (Poisoning the water.) As I said, I have only seen a few cases perhaps fewer than ten. Every single time, the discriminator was a female supervisor. Perhaps, my limited experience is atypical. Or is it? What do you think? Do women in positions of power ever persecute other women? Often? Seldom? Never?

Now, I want to talk briefly about productivity in a manner that is especially proscribed in polite society. I think I have observed hundreds of time that women in a group with an assigned task spend large amounts of time in activities that seem unrelated to the task. Women tend to socialize at length where it’s not called for. The socialization often includes plotting against one another and excluding some. Perhaps the socializing is a kind of disarmament conference without which work cannot even proceed. Again, those are a subjective observations possibly based on women who are somehow different, not representative, different from the average. What do you think?

Here is what I observed when teaching, specifically. Most of what follows is based on teaching the same, clearly elite class every winter for 22 years. The classes were small and they involved important group projects. The projects were done mostly in class. The sample these 22 classes give us is obviously biased, unrepresentative. It’s biased because it was composed of students markedly superior to the run-of-the-mill student. The women in that class were probably more productive than most female undergraduates (and than most male undergraduates as well).

Here is what I saw: Insofar as it’s observable, groups of males engaged in a collective task, achieved the same results as women with considerably less time expenditure than women. It’s as if a straight A cost guys three hours, and women nine hours. (Those numbers are subjective, of course. I am holding myself back; I wouldn’t be surprised if the gap in time investment were wider.)

Is it possible that my observation is not in some way nullified by bias? Is it possible that what I think I have observed in connection with the time cost of doing something is somehow related to the earlier observation that women tend to socialize when doing so does not appear to contribute to the accomplishment of the task ? You decide.

My informal observations are surely not (NOT) equivalent to a formal, rigorous study. This does not mean that I should keep quiet about them. If they don’t ring a bell with your experience, ignore them. If they do, maybe it’s worth thinking about alternative explanations to the widespread belief in the general existence of uncalled for, arbitrary discrimination against female workers. Keep in mind that, at this point, we are talking about a five percentage point differential; we are considering 95 cents on the dollar, not the president’s 77 cents.

Now, let me switch angles of vision a little bit. The actual, residual difference between women’s and men’s remunerations after you have accounted for the obvious factor, (Part One of this essay.) is so imprecise that it leaves open the possibility that women earn more than men in the same jobs.** Again, I am frankly wading into the subjective and I am inviting you to wade in with me.

During thirty years of teaching, there were about ten times when I fielded female students’ complaints that they were discriminated against in some fashion just for being female. That was always in my role as an adviser rather than as a classroom teacher.

Every time, I would ask the complaining student if it were not possible that she was angry because her male counterparts seemed to be getting grades they did not deserve according to her judgment. I will let you guess what answers I received to this particular query.

Then, I would look the student straight in the eyes and I would propose the following hypothetical:

Suppose you are completely right, suppose the instructor discriminated against you simply for being female, let me ask you: Has it ever happened in your whole life that you got an undeserved pass just because you were a girl?

I did not have the presence of mind to keep exact tabs, of course, but I can’t remember a single time when the conversation did not dissolve into a smile!

Adding subjectivity to subjectivity, doing it consciously, I would guess that male instructors by and large prefer female students. They are less likely than males to be grossly disruptive; they are nicer; they are more polite; they smell better. (It matters in a room of forty in June.) Female students also often flirt with the teacher in unconsciously charming ways. (Disclosure: I am married to a former student.)

Would these behaviors tend to cause male instructors to treat female students negatively? Women instructors?

Maybe this is all my own private self-delusion. Maybe this preference for women employees does not exist in the workplace, as a far as male supervisors and male decision makers are concerned. Or maybe, I am not that deluded, or maybe males in positions of power have a built-in preference for female subordinates as much as they do for female students. How surprising would that be?

Take my case, for example: My mother was a woman, my daughter is a woman, my granddaughter is female, my sisters are female. They all love me, without exception. I addition, I am married to a woman. She cooks for me, very well, almost every day; she does my laundry (even when I don’t want her to); I talk with her more than I do with anyone else on earth. When times are tough, she is always, every single time, in my corner. I don’t want to get X-rated but it’s also true that 100% of my sexual satisfaction, in my whole life, was somehow connected to women. (Like many California men, I also have an ex-wife somewhere but she does not cause me any grief. I am lucky; she just moved on instead of exacting a just revenge.)

Is my experience different from that of most or all men? Did they have male mothers? Were their sisters guys? Are they all married to other men who love them and spoil them? Is a very high percentage homoerotic? You see my point.

Is it possible also that a lifetime bath of estrogen predisposed me to a positive bias toward women or, is it more likely that all these good treatment left me prejudiced to the point where….

…to the point where I would take care- with someone else’s money, most of the time – to pay female employees only 95 cents when I pay their men colleagues a full dollar for the same work?

Or, alternatively, is it possible that my unchecked, unthoughtful, mindless tendency is to treat them better and to pay them more, say, $1.05 to males’ $1.00 ?

When you take a sketch and you take the trouble to draw in all the details, often suddenly, you come to see that you misunderstood or mis-perceived the meaning of the original sketch.

Three big questions to finish.

If the good research (that I did not do) confirmed my speculation that women may earn on the average one dollar and five cents ($1.05) to men’s one dollar would there be big demonstrations to protest the disparity? Would anyone have the nerve to initiate legislation to close the pay gap by force? What do you believe?

Discrimination against women in any way, shape or form has been illegal in this country since 1964. Is there any one who thinks that if legislation has been inoperative for fifty years, unable to correct (alleged) pay discrimination against women, more legislation under a weakened president, imposed on a deeply divided nation will now solve the problem? This is a real question. Please, answer it in your own mind.

And if it were possible to pay women less for equal work, with the same quality of workplace attention, the same performance, the same results, isn’t it true that a rational hiring policy would require discrimination against men? If this were true, all employers would try to limit labor costs by hiring only women until there were no more women available for hiring in the relevant pool. Or is there some magic male solidarity that trumps everything, including business competition and the search for profits?

By the way, the last time I looked, in the USA, women had most of the wealth and most of the votes. (If it’s not true anymore, I don’t worry; someone will surely correct me.) Why don’t women, on the average, use their votes and their financial resources to erase the pay differential, to turn the 77 cents into at least one dollar?

Here is my stake in all this. First, I detest government policy based on lies and on deviousness. Second, my daughter is rearing her own daughter alone. The last thing I want is that my adored granddaughter should be cheated because her mother is being short-changed on her paycheck merely for being a woman. Are other men different? Am I a brilliant and inimitable exception?

Some stories have been told so long and so often that people don’t think of subjecting them to even the slightest of reality checks. The 77 cents on the dollar story does not stand up to scrutiny. It’s a purely political story designed to keep alive an artificial sense of grievance in an important segment of the electorate.

The 77 cents on the dollar story exploits women. It’s insulting.

A good tale to finish, the second funny thing that any feminist ever said:

Ginger Roger was Fred Astaire’s dancing performer for twenty or thirty years. The couple dominated movie screens in the forties and fifties and beyond. Fred was more famous than his partner, Ginger. At one point, irritated by the fuss over her partner, Ginger is said to have declared,

“I did everything Fred did backward and in high heels!”

* Such studies are practically proscribed in academia. If they were not, their findings would be boycotted by major journals. Political correctness reigns where it shouldn’t exist at all. Nevertheless, there are a few brave academic researchers who venture where no one is supposed to tread. Most are women.

** In the early 2000s, black women earned more, on average than black men. The case I pose to you is thus not completely absurd or imaginary. I don’t know if this disparity continued after the crisis beginning in 2008. It does not matter. I just wanted to impress on you that women sometimes earn more than men.

Boys’ Toys, Girls’ Toys

I spent the better part of last weekend wrestling with refrigerators. My blood is on the bannister to prove it. I won eventually, me and three strong, smart Mexican men. (Of course, I had asked to see their papers.)

My wife wanted to replace our old refrigerator with another old refrigerator. She had her way, naturally.

By Sunday evening the new old fridge was humming reassuringly. The next day, I opened its door to get something. “Stop it,” said my wife, “some refrigerators are for men and women, this one is only for women.”

Would I make this up? Do I even have the talent?

Unequal Pay: For Women Only – Part One.

American women who work for wages or a salary, on the average, earn 77 cents when American men earn one (1) dollar, also on the average.

You have to be careful of averages. They are not naturally vicious but they are often used to deceive. That is, people routinely overestimate themselves and don’t slow down enough to understand what they are seeing and hearing when an average is mentioned.

Here is a little practice exercise: Suppose all women who lack education beyond high school quit work completely. (They might go on welfare or they might find hard working husbands, maybe currently illegal immigrants – Not a bad idea actually, if I say so myself!) If this happened, what would become to the 77 cents on the dollar?

(The answer is several paragraphs below.)

Consider also that “on the average” means, of course, that there are many women who earn more money than many men, women in government, for example. Take the female toll-takers at the Golden Gate Bridge, for example. They earn about $100,000 a year for very low-skill work. They thus earn much more than male cable-television technicians who do things most of us don’t even know enough to think about. (There are female cable technicians of course, but that’s not the point, right now.) That’s compatible with the 77 cents on the dollar figure.

That women earn on the average 77 cents when men earn a full dollar speaks of rampant and rank discrimination against women where it matters most, the workplace. Or does it?

Below are some relevant facts that all of President Obama’s economic employers know. I mean that the facts are so well-known that it’s inconceivable that they don’t know them.

  • Fact: On the average, working women have less education and less seniority than men. That’s on the average.

As it happens levels of pay, in many industries depend largely on seniority (rightly or wrongly). Access to the best paid jobs in a given industry also depends much on level of education. Access to superior and well-paid jobs also often depends on achieving seniority. That’s a double-whammy on low education!

Answer to the question near the beginning of this essay: If women who had no college dropped out of the workforce, female workers would, on the average, suddenly have higher educational achievement. Then, the average pay of women nation-wide would go up. If all the women with no college education dropped out of the workforce, the 77 cents on the dollar would immediately disappear. I don’t know what the resulting number would be; it might be 80 cents on the dollar, or 90 cents on the dollar. What is certain is that it would be a higher, better number.

Repeat: If all the low-skill jobs requiring a modest level of education disappeared all of a sudden, if all the women holding such jobs lost their jobs, the average pay of women, including as compared to me, would immediately go up.

This is not some sort of foggy speculation, it’s an arithmetic certainty.

Similarly, if more women in the workforce had high seniority, the average pay of women nation-wide would also be higher than 77 cents on men’s dollar. Here too, it’s a mathematical certainty although I don’t know by how much the figure would change. This is all by way of remembering what averages mean.

  • Fact: Working women concentrate in economic sectors where wages are historically low.

That’s low wages for both men and women. Sometimes, there are no understandable reason why pay is low in such sectors. Often it’s a sort of historical accident connected with an early union activity in those sectors of the economy. Sometimes there are good direct reasons for the high pay in sectors where women are rare. Blue collar work on oil platforms and commercial fishing are both examples of activities where few women are found. They are also dangerous activities. They are also physically strenuous activities. In those two particular sectors, pay is much higher than it is say, in the health industries, or in retail where many women areemloyed. This means that both men and women employed in fishing and on oil, platforms earn more money than either men or women in many other industries.

The average lower pay of women nationally is at least in part the result of their low participation in these highly paid industries. If there were equal numbers of women in those high-pay sectors as there are men, the national average pay of women would be higher than 77 cents on men’s dollar.

  • Fact: Among those who work forty hours a week or more (“full time”), men work much longer hours than women on the average.

It’s often the case that, other things being equal, those who work longer hours earn more money than those who work shorter hours. They earn more for the total number of hours they work. (They may also be promoted faster but that’s not my point here; one thing at a time.) Incidentally, this is true both for base workers, such as assembly line workers and sales associates, and for so-called “exempt personnel,” personnel in supervisory and management positions. The mechanisms are different, union rules, formal pay scales and government-mandated requirements (think overtime pay), in one case, alleged “merit pay,” on the other. The results are similar: Work more; earn more.

Women earn less money than men on the average than men because they spend less time at work than men do.

Now, close your eyes and let me describe two imaginary workers. One has 25 years of seniority and three years of post-high school education. The same worker is employed in mining. Over the course of a year, this worker puts in 46 hours a week on average.

The second worker has one year of junior college and has been on the same job for eight years. That worker’s occupation is in one of the health industries. Calculated over one year, this second worker puts in 40 hours plus twenty minutes a week on average.

Now, keep your eyes closed and forbid yourself from stereotyping. You don’t know the sex of either imaginary worker. Keep in mind that they may well be of the same sex, for example (for example). One or the other, or something else…

Which of the two fully employed workers do you think earns the most money in one year in actuality?

Which do you think should earn the most money according to your own standard of fairness?

You get my drift?

It turns out that when studies compensate for these important factors, American women’s remunerations are about the same as men’s. That’s still on the average. I wouldn’t be too surprised if you could find a female fisherman with 25 years seniority and a doctorate who earns less money than her husband, a high school dropout who works in a candle shop. The relevant numbers are simply too small to affect comparisons of national averages.

Yes, women earn less than men but it’s not a case of unequal pay for equal work. It’s a case of unequal pay for unequal work.
It’s worth asking why women would heap upon themselves so many of the factors that result in comparatively low pay? I mean low education, low seniority, and working in less generously paying sectors.

You probably have your own hypotheses (plural) about why this is. Let me help with an additional fact:

  • Fact: Women who are not married, have never been married, and have no children earn as much as men. Are you really surprised?

Many other studies confirm what we all already know: Women are the primary caretakers of both home and children by a long, long shot.

The care of children interferes vigorously with women’s ability to reach for higher paid jobs, and with their attention to their paid work, and to their ability to work long hours. It’s that simple.

Women workers fail to accumulate seniority because they quit working earlier and more frequently than men. They tend to move in and out of the workforce; that’s inimical to the accumulation of seniority, of course.

Women workers have less education than men workers, on the average, for slightly (only slightly) more complex reasons. At the lower end of the pay-scale women who work outside the home are not equivalent to men workers in general. For one thing, many low-paid working women, and increasing numbers of them, are single women raising their children alone. But we know that women with lower educational status are more likely to find themselves in that situation than women with more formal education.

Married women with children have on the average, more education than single women with children. Such married women are less likely to be in the workforce at all . Instead, their husbands are. Their husbands’ higher education and seniority enter into the national statistics. Their non-working wives’ also high numbers don’t because they are not in the labor force, precisely.

If all married women joined the labor force, the gap in education between employed men and employed women on average would shrink. It might even vanish altogether.

That would raise women’s average pay nation-wide, although the fate of poor ly educated, low seniority, women employed in badly paying sectors would not improve one bit.

If all married women joined the labor force and stayed in it, employed women’s seniority would equal men’s after a while. That would raise women’s average pay nation-wide.

The pay of women with low seniority would….
(Complete the sentence; this is a test!)

Conclusions:

Those who claim the 77 cents on the dollar figure are comparing apples and oranges.

Those in government who do this know the facts. Why are they doing it?

Now, once you have taken account all facts above, the things we already know about different ways in which women and men deal with work, women on the average still earn a little less than men. The difference is much smaller than the difference between 77 and 100 (77 cents and one dollar). Nevertheless, as I write, I think it’s possible to argue that this small difference – maybe something like 5 percentage points – proves some degree of pay discrimination against women.

By the way, I don’t play down at all this kind of pay differential. If you gross $30,000/year, 5% more would be $1,500. Even with standard deductions, that’s a round-trip ticket to someplace, even someplace interesting.

In Part Two of this essay, I will leave the domain of what’s well know, of what the president ought to know, and I will take you with me on a trip of honest, frank speculations about women’s work.

Don’t forget to come back. The best portion is yet to come!

Tech. note: Anyone is welcome to challenge any of the assertions above. Here are the rules I play by: I you give me a general reading assignment, I won’t do it. It’s too easy to waste someone’s time on a wild goose chase. If you don’t bother to say, “Read this because it shows ‘this assertion of yours…’ to be false ,” don’t expect me to make the effort either. Also, evidence that does not come from a respected refereed journal is unlikely to make much of an impression on me.

Short blurb on Murray Rothbard

Murray Rothbard (1926-1995) was an economist at UNLV and is considered to be one of the most important figures of the post-war libertarian movement. Rothbard earned his BA and PhD from Columbia (his dissertation on the banking panic of 1819 is still cited by economic historians), so it’s not like he was some hack with an unwarranted vendetta against the government. His contributions to a more libertarian world can be felt in numerous ways, from think tanks to economics graduate programs to the presidential campaigns of Ron Paul in 2008 and 2012. His daring foray into anarchy is, of course, his most important contribution to the scholarly world. However, I don’t see why this man has such a cult classic following within the libertarian movement. Could somebody explain this to me?

My best guess is that Rothbard’s strategy of appealing to the intelligent layman with well-disguised fallacies instead of discussing his research with the scholarly community has something to do with it, but this is only a guess.

His work just has “Cold War” written all over it. For instance, the first book of Rothbard’s that I cracked open, Conceived in Liberty Volume 1, read like a 1970s Marxist diatribe on economic development (by the way: see Dr Delacroix’s “The Export of Raw Materials and Economic Growth: A Cross-National Study” in the American Sociological Review for an excellent rebuttal of Marxist development theory). Again, I think part of this can be blamed on the time period he was writing in (mid-1970s), but even though it must have really sucked to be a scholar during the Cold War era there is really no good excuse for Rothbard’s present-day status as a saint within libertarian circles.

Not only has his scholarship become a stepping stone rather than a shrine (as all scholarship inevitably becomes), but the cult-like attitudes of some of his fans makes me cringe as a libertarian. At any rate, I’d really like to know why he has such a devoted following, and why his followers seem to think that their devotion to him is a good thing for the movement.

La Complainte du travailleur francais immigré en Californie.

Voici, ci-dessous, le texte complet de mes memoires en Francais. Mes memoires en Anglais,- 400 pages – vont paraitre bientot: I Used to Be French: an Immature Autobiography. ($17)

Du métro Botzaris aux rives du Pacifique, ça fait quand même une bonne trotte. Bien sûr, je n’ai pas fait le trajet à pied ni en vélo mais cela m’aura quand même pris un demi-siècle, pratiquement. Physiquement, j’y suis arrivé plus vite que cela, bien sûr. Mais après avoir initialement planté mes pieds dans le sable, pour vraiment m’installer, pour m’y retrouver bien à l’aise, il m’aura fallu un bout de temps.

Que je parte là-bas, ça devait arriver puisque je suis né dans le quartier de Paris qui s’appelle (qui s’appelait?) « Carrières d’Amérique ». J’y étais donc bien prédisposé; c’était plus ou moins le destin qui le voulait! Par deux fois ou plus, j’ai donc mouillé mon ancre « Made in the dix-neuvième arrondissement » en Californie, cette fausse île merveilleuse et imaginaire qu’inventait Herberay des Essarts au début du seizième siècle, (à moins que ce ne soit l’Espagnol Rodrigues de Montalvo).

En réalité, je triche un peu en évoquant mon installation aux « rives » du Pacifique. En fait j’ai bien un modeste voilier dans le port mais ma maison n’a pas la vue sur la mer. Elle est même située à plus d’un kilomètre de l’Océan Pacifique. Il s’en est fallu de peu pourtant, d’un petit million de dollars, à peine. J’aurais dû être plus hardi à réclamer des augmentations. Ou alors devenir chirurgien-cardiologue. (Mais je n’en avais ni la patience ni le talent ni le courage, enfin, rien!) Ou bien, faire carrière dans la police locale – celle du shériff – avec une excellente retraite à cinquante-cinq ans et un emploi à mi-temps pour finir de payer les traites. (Mais je n’y ai même pas songé; c’est trop bête!) De toutes façons, avec mon accent francais, aucune chance d’être élu shériff; je serais resté employé et donc subalterne, (« Sheriff’s Deputy » – Oui, Sheriff, c’est un poste électif.)

Quand j’étais ado, à Paris on nous disait, on dit toujours aux jeunes, je crois: « Passe d’abord ton bac ». Moi, j’ai eu de la chance en devenant deux fois de suite non-bachelier. Le première fois, j’avais même obtenu la mention « Très mal ». On m’avait tellement seriné que sans bac on n’arrivait à rien que je me suis tiré en douce, presque sans prévenir.

Avant que je ne parte pour de bon, il y avait eu plusieurs aller-retour entre Botzaris et la contrée de mon choix, comme autant de rêves complexes et détaillés. Un jour, ayant raté le dernier métro, je suis parti à pied d’un bistrot des Halles pour rentrer chez mes parents, Avenue de la Porte Brunet, sur les boulevards dits « extérieurs », ceux « des Maréchaux ». Et puis, je ne sais pas trop comment, je me suis retrouvé à Sausalito en Californie. (C’est la petite ville charmante de Jack London, exactement de l’autre côté du pont dit du « Golden Gate ».) J’ étais assis au « No Name Bar », (au « Bar sans nom », comme son nom l’indique) à baratiner une blonde un peu grasse mais pas plus vulgaire que ça, somme toute. Un autre jour, j’ai quitté la cascade en béton armé des Buttes-Chaumont pour arriver, en fin de compte, au Grand Canyon, en Arizona. Tout près de là, j’avais acheté dans un Mont de Piété situé dans un réserve indienne un beau collier Navajo en argent et turquoise au motif dit de la « fleur de courge ». C’était un cadeau de mariage pour ma petite soeur, en France.

Par deux fois, pendant que je faisais mes études aux Etats-Unis, je suis vraiment allé rendre visite à mes parents à Paris. La première fois, faute de fonds, je l’avais fait en auto-stop. Je suis revenu ici, chez moi, en Californie, de la même façon. Bon, je suis bien obligé d’admettre que pour traverser l’Atlantique nord dans les deux sens je n’ai pas fait de bateau-stop. Je le regrette beaucoup. Quelle histoire cela ferait! J’aurais pu au moins essayer de faire la propreté sur un cargo pour payer mon passage. (Mon service dans la Marine Nationale, «la Royale », aurait suffit pour faire entendre au capitaine que je ne souffrais pas trop du mal de mer.) En fait, j’ai simplement acheté un billet bon marché sur un paquebot d’étudiants, une fois, New York – Le Havre, dans les deux sens. La traversée a été la fête à chaque fois. Le passager le plus âgé devait avoir environ vingt-cinq ans. Etre en croisière a un effet d’énervement sur les sens des jeunes filles, un peu comme Venise ; les jeunes filles reviennent souvent jeunes femmes des croisières en mer.

Le plus dur dans cette traversée n’a pas été le trajet Los Angeles-Chicago (la « Route 66 » de Nat King Cole ) comme on pourrait le penser. Le plus difficile, ça a été le tronçon Le Havre-Paris. C’est d’ailleurs une des raisons qui m’ont fait rester en Amérique pour de bon. Quand je poireautais au grand soleil de plomb, en plein été, dans le Midwest, les petites vieilles sortaient de chez elles portant un plateau de citronnade glacée à mon intention. En stop sur les routes de Normandie et d’Ile-de-France, les petites vieilles…rien. Que vous-dire? Et bien la vérité toute simple, tout simplement: En France, si on est inconnu, on est toujours un peu le Boche de quelqu’un.

Comme presque tous les immigrants, j’ai commencé par faire la plonge en Californie. C’est une expérience salutaire, égalitaire. A force de faire la plonge, plus tard mais assez vite, j’ai pu m’offrir le luxe de devenir plongeur (sous-marin) dans mes loisirs. J’ai même fait un petit livre la dessus avec un copain de plongée, américain de naissance lui, pas un livre sur la plonge, mais bien un livre sur la plongée. (Free Diving in California.)

Pendant un moment, pour gagner ma petite vie d’étudiant, j’ai même fait le guignol. Je ne veux pas dire que j’ai fait le con sur une estrade. Plutôt, j’ai appris aux enfants d’un centre de loisirs et de plein-air à fabriquer des marionnettes et puis à les mettre en scène. (Comme c’était un centre de loisirs juif, je me suis abstenu de mettre en scène la Nativité. Pas si bête!) A une autre époque, j’ai enseigné la natation à des bébés. C’est un attrape-couillon pour les mères super-compétitives de la classe moyenne, bien sûr. Il n’y a pas de bébés nageurs. C’est une question de développement musculaire. La plupart des bébés, si on les lâche dans la piscine, ils coulent à pic avec un grand sourire aux lèvres. C’est comme si ils se souvenaient de l’apesanteur dans le ventre maternel. Le grand sourire permet néanmoins de faire des photos impressionantes qu’on agrandit en affiches formidables, toutes truquées dans leur intention.

La deuxième fois que j’ai quitté la France en dehors des vacances universitaires, c’était pour de bon. J’ai laissé derrière moi, un très bon job (comme on dit en Franglais) dans la fonction publique, et aussi, la mort dans l’âme, le pâté de campagne. Mais, de l’autre côté, j’ai découvert le guacamole tout frais. On le fait en écrasant la chair bien mûre de l’avocat avec du jus de citron, plus des ingrédients secrets. Il y avait même des avocats qui pendaient au grand arbre d’un petite cour secrète de mon université. Je parle des fruits nommés à partir du Nahuatl, la langue des Aztèques cannibales. Les autres types d’avocat, ceux qui portent la robe noire, on les pend normalement à des potences.

Ici, en Amérique, il y avait des livres, des livres partout. On avait le droit de les toucher sans se faire engueuler par la préposée, même à la bibliothèque. Il y avait aussi des biblothèques partout d’ailleurs. Celles de la moindre petite ville contenaient plus de livres que, plus tard, la bibliothèque centrale du centre de Paris, au Centre Pompidou. Même dans les librairies on avait le droit d’ouvrir les livres, de les parcourir. En plus, on pouvait s’y asseoir confortablement pour boire du café tout en feuilletant les ouvrages qu’on n’avait même pas achetés, qu’on allait pas acheter du tout. Jamais vu, ça!

Tout seul aux Etats-Unis, au début, ça n’a quand même pas été facile tous les jours. Mais, il y avait les filles, des tas de filles, une avalanche de filles. J’ai même bien failli y laisser ma peau! Je ne veux pas dire que j’ai manqué mourir d’épuisement. Je veux dire que je risquais a tous moments de me faire trouer la peau par une balle bien placée. Enfin, je passe!

Pendant que tout le monde en France était « Marxiste » à ce moment-là, j’étais aux premières loges tandis qu’on transformait les vergers de pruniers (façon Béziers) en un immense parc industriel. Je veux dire le parc surnommé “Silicone Valley” qui a changé la vie pendant ma vie. En France, comme je l’ai dit, tout le monde s’affairait alors à devenir Marxiste ou à le paraître. Ceci bien longtemps après qu’il soit devenu impossible de prétendre ne pas être au courant des horreurs du Goulag ni de celles du « Grand bond en avant ». Ceci, alors que Fidel s’entêtait toujours et encore à mettre les homosexuels en prison, pour leur donner une bonne leçon.

C’était aussi au moment où son copain Che Guevara (« le fusilleur») allait libérer les paysans boliviens. Ces petits propriétaires terriens avaient tellement envie de libération qu’ils l’ont livré à l’armée. On connait la suite. Il aurait dû me demander mon avis, Che. J’y étais, dans la même Bolivie rurale, juste un an avant lui. (J’y étais grâce à une bourse de la Fondation Ford, les salauds !) Je lui aurais dit, au Che: « N’y vas pas, Ducon ». Il s’était avéré que le Che n’avait pas lu Marx, ou mal lu. Il en est mort. C’est ce que j’appelle des études rigoureuses, sans laxisme.

Il y avait aussi cette vieille salope de Jean-Paul Sartre, bien sûr, qui ne voulait à aucun prix désesperer Renault-Billancourt. Plus haut sur l’échelle sociale, perchait l’imbittable escroc de grande volée Claude Lévi-Strauss qui avait réussi à intimider plusieurs générations d’intellectuels francophones, moins deux (le courageux Jean-Francois Revel et le noble et digne Raymond Aron). A mon sens, Lévi-Straus avait construit une grande carrière universitaire exemplaire sur la base d’un tout petit livre de voyage charmant que tout le monde avait lu « Tristes tropiques » et d’une série de gros ouvrages aussi impénétrables qu’improbables que personne n’avait lus. Je ne me souviens que vaguement de cet autre intellectuel parisien, un philosophe, “Marxiste” lui aussi, qui avait assassiné sa femme. (“Nobody is perfect!”)

Disgression technique: Je ne blâme pas Karl du tout pour la lamentable bêtise de l’intellectuariat parisien des années 60, 70, jusqu’à 80. Non seulement il savait écrire, lui, Karl ; mais il savait aussi lire. Il avait même lu “La Richesse des nations” d’Adam Smith, ce dont on ne saurait accuser ses disciples hexagonaux. D’ailleurs, il avait pris soin de mettre les choses au point de son vivant. “Je ne suis pas Marxiste”, avait-il affirmé avant de mourir. (Marx, pas Adam Smith, Adam avait passé l’arme à gauche bien avant.)

Moi, pendant tout ce temps-la, je progressais sans états d’âme. Au beau milieu de l’un des derniers vergers de Palo Alto, du mauvais côté de l’autoroute, à deux kilomètres de Stanford, il y avait un petite château. Je veux dire un château d’eau tout en bois, comme un énorme tonneau sur échasses. La vieille dame noire entreprenante à qui il appartenait l’avait transformé en studio rustique, avec cuisinette et douche, qu’elle louait. C’est là que j’avais tranquillement rédigé ma thèse. On y montait par un long escalier de meunier en bois. On y entendait de loin, de tout en haut, le clapotement des talons des filles qui grimpaient l’escalier en vitesse parcequ’elles avaient pris sur elles de venir soulager ma solitude.

On disait de la localité qu’elle avait l’un des taux de criminalité les plus élevés d’Amérique. Moi, je ne voyais de mon perchoir que des abricotiers en fleurs, puis en feuilles, et une tribu d’écureuils gris. J’étais trop pauvre pour valoir qu’on m’agresse, ou qu’on m’y cambriole, d’ailleurs. Les malfaiteurs locaux, tous noirs, n’étaient pas racistes; ils volaient les riches et les presque-riches sans distinction de couleur. De moi, ils devaient se dire: «Il est complètement timbré ce blanc-la, descendant de son baril en pantalon du surplus de l’armée éraillé, avec ses liasses de paperasses sous le bras. Même ses godasses ne valent rien, le con!»

C’était juste après que je sois rentré d’enseigner à Hawaï, dans une belle île où on ne me payait pratiquement pas. Mais la plongée sous-marine y était fabuleuse et le soir, on allait contempler l’éruption volcanique à deux pas au lieu de regarder la télévision. Un peu plus tard, j’ai eu un doctorat, un «piechdi», comme on dit, les doigts dans le nez, sans blague. Je suis quand même resté inadmissible en première année des universités françaises. Je n’invente rien! A propos, mon diplôme était en sociologie, qui n’a à peu près rien à voir avec la discipline française du même nom. (En Amérique, on a bien suivi le chemin tracé par le Français Durkheim, Emile, en France, pas tellement.)

Il y avait du soleil presque toute l’année en Californie. Ce n’est pas la faute des Francais, bien sûr, ni même du Parti Socialiste, ni des fonctionaires, si leur pays se trouve à la latitude de Terre-Neuve (de Saint-Pierre-et-Miquelon, si vous préferez.) Mais cette septemtrionalité n’arrange pas l’humeur des ces méridonaux exilés que sont les Français. Sur moi, la brièveté de l’automne et de l’hiver californiens a fait l’effet des lumières de la rampe s’allumant d’un seul coup. Cela a transformé ma mentalité, la vision que je jette sur le monde, à jamais. La grande lumière m’a fait plus tolérant, plus entreprenant; elle m’a même rendu plus gentil, du moins, à la longue, du moins, dans une certaine mesure.

J’ai habité un moment à San Francisco-même. J’y faisais des affaires. Je faisais le conseil en commerce international. C’était juste après que mon livre (avec mon co-auteur, Eric Multhaup) ait gagné un gros prix francais. C’était un livre sur le quoi et le comment de faire des affaires aux Etats-Unis: « Les Clefs du labyrinthe. » San Francisco-ville, c’était gai jusque à ce que « gay » ait finir par signifier « triste » parce que tous les amis étaient en train de mourir du SIDA.

Je suis devenu prof finalement (dans plusieurs universités) parce-que j’étais curieux et paresseux à la fois. J’ai assez vite découvert ma vocation, ma mission d’enseignant. Elle consistait à faire admettre aux autres, aux jeunes comme aux moins jeunes, qu’ils étaient plus intelligents qu’ils ne le pensaient. Parfois, c’était à coups de pied au cul. Il faut ce qu’il faut! Je dis «aux moins jeunes» parceque, pendant longtemps, j’ai enseigné dans un programme de MBA où la moyenne d’âge des élèves était de vingt-huit ans. Cela se passait au beau milieu de Silicon Valley. Plusieurs des mes élèves sont devenus millionaires par la suite. Encore plus nombreux sont ceux qui ont simplement atteint une belle prosperité. Foutu capitalisme! Ça parait injuste! C’était moi qui donnait les notes, après tout!

J’ai passé quarante ans et plus dans les universités américaines, trente comme prof. J’y ai fait des travaux scientifiques tellement calés que je ne les comprend pas tous les jours moi-même. Et j’ai enseigné aux centaine, peut-être aux milliers, toujours les mêmes trucs, tellement peu de trucs que je pourrais presque vous les résumer ici. Pendant longtemps, j’ai assez aimé ce métier. Comme Socrate, je corrompais la jeunesse. De plus, on me payait pour le faire. On me payait aussi pour lire des livres. (C’est cela qui rendait difficile d’exiger des augmentations sur le ton indigné qui fait mouche avec les patrons.)

En fin de compte, ce qui m’a vraiment decidé à rester aux USA (comme on dit en Franglais), c’était la musique d’abord et puis, l’eau, ensuite. La musique, c’est assez évident. 90% de la gastronomie du monde entier a son origine en Chine ou en France. De la même façon indisputable, 90% de la musique, des chansons, viennent des Etats-Unis. C’est tellement vrai que rare est le film « Made in France » qui ne comporte pas au moins une chanson américaine. Les réalisateurs français se rendent bien compte qu’il n’y a plus de « cool » – comme on dit en Franglais – dans la chanson française depuis longtemps, depuis Brassens, au moins, depuis François Villon, le voyou-poète, peut-être.

Et l’eau maintenant. Dans toute mon enfance, dans toute ma jeunesse en France, et au cours de mes nombreux séjours dans mon pays d’origine, je ne suis jamais arrivé à ce qu’on me donne plus de deux glaçons dans mon verre de boisson fraîche (jamais, never, nunca, nimmer!) Pas à n’importe quel prix, dans n’importe quel établissement, aussi cher soit-il, à n’importe quelle heure du jour ou de la nuit. « Faut pas exagérer » pensent les garçons de café tellement fort qu’on les entend presque prononcer les paroles. Et aussi : « On n’a pas toujours ce qu’on veut ». Presque partout, en Amérique, on place un verre rempli de glaçons à côté de vous automatiquement dès que vous vous asseyez, même si vous n’en voulez pas (sauf sécheresse exceptionnelle).

Par ailleurs, il y a la cause des douches chaudes, vraiment chaudes, à durée indeterminée. On en rencontre en France, de temps en temps, j’en conviens, chez des particuliers et même dans certains hôtels plus ou moins mal gérés ou, par négligence, on ne règle pas le thermostat vers le bas. Pourtant, c’est toujours un peu la lotterie. La chasse à la douche chaude doit épicer la vie des Français, je me dis, sinon, ils auraient résolu le problème depuis longtemps. Ce n’est pas le savoir-faire plombier qui leur manque, en tous cas; ils ont quand même inventé le bidet.

Je suis persuadé que la vie, c’est la vie de tous les jours, que c’est le quotidien qui compte. Alors, mon idée simplifiée du bonheur, c’est de déguster, sans me presser, une boisson froide dans un verre rempli de glaçons assis bien à l’aise sur une chaise en bois, tout nu sous une douche brûlante. Un rêve à peu près irréalisable en France, je crois bien! Demandez-vous donc pourquoi. (Je ne vais pas vous le dire car je n’ai pas besoin d’ennemis supplémentaires, même loin de chez moi.)*

En vertu du même principe de ce que la vie, c’est la vie quotidienne, je tiens le compte des têtes de con rencontrées sans les chercher. Voici la définition scientifique d’une tête de con: C’est quelqu’un qui est désagréable avec moi sans me connaître assez bien pour avoir des raisons de l’être. Je crois bien que j’en rencontre plus en France en quinze jours qu’aux Etats-Unis en quinze mois. Les gens sont simplement beaucoup plus gentils, en moyenne, dans ce pays-ci qu’en France. (Même si on y tue plus qu’en France. On ne peut pas tout avoir, comme pensent les garçons de café.)

Je sais bien que la France est pleine de jolies villes pimpantes. En Amérique, par contre, la plupart des villes sont d’apparence quelconque et il y a souvent des détritus dans les caniveaux. Ça fait un peu Tiers-Monde, à dire vrai. Cela m’irrite, bien sûr. Et puis, je me rappelle que beaucoup de ces jolies villes françaises ferment trois heures avant le coucher du soleil en été. Ici, nos villes ont de l’animation. Les ville françaises, elles, ont des animatrices. Pas du tout pareil!

Malgré les apparences et malgré la distance, il y a beaucoup de continuité entre mon passé et mon présent, entre mon ancienne vie et celle d’aujourd’hui. Par exemple, à chaque fois que je gare ma voiture près de la Plage du Port à Santa Cruz, Californie, deux mouettes se relaient pour chier dessus en altitude. Je donnerais presque ma main à couper que ce sont les mêmes qui chiaient sur mon bus Volkswaggen quand j’étais hippie, brièvement, en 1967, au Portrieux (dans les Côtes d’Armor, autrefois mieux nommées: “Côtes du Nord” à cause de la température de l’eau de mer). Mais, je me raisonne. Ce n’est pas possible, ce doit être leurs petites-cousines.

«La France vous manque-t’elle, cher ami», on me demande à tout bout de champs? Oui l’île Saint-Louis me manque un peu, et aussi les côteaux de Bourgogne. Mais comme je n’avais été ni invité à l’une ni propriétaire dans les autres, ce n’est pas grave.

Ici, la banque et moi possèdons une jolie maison de style victorien sise exactement entre la mer et les sequoias. Mes grands-pères étaient encore gamins quand elle a été construite. Il y a dans ma cour arrière un pommier, un cerisier, un figuier, et deux citronniers, plus un prunier, qui donnent tous. (Heureusement, pour le prunier; il y a beaucoup de mecs de mon âge qui ont du mal à aller. Moi, ça va toujours pour aller mais on ne sait jamais. Un de ces jours je vais aller dans la direction où on ne va plus si facilement.) Le tout n’est déjà pas mal. A propos de rien: La police a capturé un puma derrière l’officine de mon dentiste il y a seulement un mois. Ici, on a su construire les villes à la campagne. (A propos, on a envoyé le puma, un jeune, un ado, en colonie de vacances dans la Sierra Nevada en lui interdisant de revenir.)**

Non, ce qui me manque vraiment parce que c’est introuvable et même inconcevable dans ce pays-ci, c’est la tête de veau sauce ravigotte. J’ai bien pensé à me la préparer moi-même en suivant une recette sur l’Internet (cette belle invention francaise. Ah, non, je me trompe, c’était le Minitel!) Ou alors, je pourrais essayer d’en trouver la recette classique dans mon exemplaire écorné de «La Cusine familiale et pratique» de Pellaprat (édition 1974).

J’aurais sûrement mis mon plan à exécution depuis longtemps si je vivais dans le Midwest où les gens sont plus conventionnels et plus proches de la terre. (J’en suis sûr, j’y ai habité quatre ans, en Indiana pour être précis.) En parlant d’éxecution, chez moi, à Santa Cruz, Californie, on est très écolo-sensible. Je saurais préparer une sauce ravigotte mais couper la tête du veau dans mon arrière-cour ne parait pas pratique, vu d’ici. La voisine de gauche, la garce qui a eu trois maris tués sous elle, appelerait les flics.*** Et je n’ai pas envie de devenir la préférée de la branche locale de Mafia mexicaine en prison, même pas pour une seule nuit!

Depuis longtemps immigré, j’éprouve une constante angoisse: D’un côté, la tête de veau ravigotte, et la tête de con, les paupiettes, la blanquette, le foie gras. (Ce dernier est franchement hors-la-loi en Californie, contrairement à la cannabis, par exemple.) De l’autre côté, un potentiel sans limites de créativité parmi des gens aimables, et des livres en abondance. Comme je vous le disais plus haut, on ne peut pas tout avoir.

Bon, alors, je m’arrête. Je voulais seulement vous donner une idée de mes souffrances existentielles de travailleur immigré. Et puis, il faut bien préciser avant de vous quitter que je n’étais pas parti m’installer à l’autre bout du monde grâce aux sous de Papa. (Il n’en avait pas de sous, Papa; je suis fils de flic.) Non, j’ai fait tout ça avec seulement ma bite et mon couteau (mon canif, quoi).

Pour finir, un mot de La Bruyère (dans « Les Caractères » : 80-IV):
«Ceux qui nuisent à la réputation ou à la fortune des autres plutôt que de perdre un bon mot méritent une peine infâmante.»

Ça, c’est moi tout craché (comme disait ma mère, Yvette).

*  « The Watershed » Liberty Unbound June 2010 24-5.
** Ce n’est pas la première fois, et de loin, qu’un puma (un cougar) se promène par chez moi. Voir mon l’histoire vraie, le conte, sur ce mon blog : « Les Pumas de Bécon-les-Bruyères. » factsmatter.wordpress.com
*** Voir le conte : « C’est presque pareil partout. » sur mon blog.

© Jacques Delacroix 2013

Bientôt, d’une manière ou d’une autre, mes mémoires (quatre cent pages) vont paraître en Anglais. Suivez mon progrès et partagezle  sur mon blog: factsmatter.wordpress.com

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